lunes, 13 de julio de 2020

La planificación de una misión espacial

En octubre de 2017, Rob Weryk descubrió un objeto interestelar en su habitación de hotel en el Marriott en Provo, Utah. Weryk, astrónomo y becario postdoctoral de la Universidad de Hawái, estuvo en la ciudad para la cuadragésima novena reunión de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana. Una mañana, antes de partir para un día de presentaciones, abrió su computadora portátil para revisar los datos que había descargado de un telescopio llamado Pan- starrs , que se encuentra en el Observatorio Haleakala, en Maui. El telescopio panorámico mira fijamente a los vastos campos del cielo nocturno, buscando cambios a lo largo del tiempo. El software especial marca todo lo que se mueve para su revisión, de acuerdo con The New Yorker.

Weryk notó que, el 19 de octubre, se había detectado algo nuevo. Visualmente, era ininterpretable: un punto o tal vez ruido en la imagen. Aún así, una vez que se detectó el movimiento, fue posible retroceder en el tiempo, ubicarlo en los datos de predescubrimiento o "precobranza". Weryk utilizó estas observaciones anteriores para reconstruir la ruta de vuelo del objeto. Se comportó de manera extraña: a diferencia de todo lo demás en el sistema solar, desde motas de polvo hasta Júpiter, no parecía estar gravitacionalmente atado al sol. Mientras investigaba, surgió una imagen sorprendente. Los cometas de período largo, que apenas están unidos a nuestro sistema solar, podrían moverse a uno o dos kilómetros por segundo. Este objeto viajaba a los veintiséis.

Le pidió a un colega en Europa que echara un vistazo. También contactó a astrónomos del Telescopio Canadá-Francia-Hawái, en la Isla Grande de Hawái, quienes agregaron las coordenadas del objeto a la lista de objetivos que el telescopio debería ver la noche siguiente. Escribió a los directores individuales de otros telescopios, explicando por qué el objeto merecía tiempo de observación. Crecieron un equipo y un consenso, con académicos de todo el mundo utilizando sus telescopios para estudiar lo que ahora era casi seguro el primer objeto interestelar que se observó al ingresar a nuestro sistema solar. Lo llamaron 'Oumuamua, una palabra hawaiana que significa "explorador".
Dos años después, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro, en Pasadena, California, un ingeniero astronáutico llamado Randii Wessen se paró frente a una pizarra blanca del tamaño de una pared en una habitación llamada Left Field. Frente a él había dieciocho investigadores (científicos planetarios, astrofísicos, ingenieros), la mayoría de veintitantos años, todos estudiantes de posgrado o postdoctorados. Calvo, barbudo y delgado a los sesenta y uno, Wessen trabajó en las sondas espaciales Voyager y Cassini. Ahora es el arquitecto principal del estudio del llamado A-Team de JPL, un grupo a cargo de la planificación inicial del concepto de misión espacial en la Fundición de Innovación del laboratorio. (El equipo se llama tanto por la disciplina de la arquitectura de la misión como por el programa de televisión de los años ochenta sobre un equipo de mercenarios que hacen el bien.) No hay dos de los cientos de miles de objetos identificados en el sistema solar exactamente iguales; cada uno debe ser explorado de acuerdo con sus propias características. Las misiones exitosas, por lo tanto, emergen del lugar donde se cruzan lo probado y lo fantástico. La mejor manera de explorar Io, la luna volcánica de Júpiter, podría ser un orbitador, pero también podría ser un barco de lava. A menudo, estas soluciones tan locas que podrían funcionar comienzan en las pizarras de Wessen.

Los jóvenes investigadores estuvieron allí como parte del Seminario anual de verano de ciencia planetaria de la agencia, un programa diseñado para enseñar a los científicos en diferentes campos cómo trabajar juntos para planificar misiones a otros mundos. Antes de llegar a Pasadena, habían asistido a once teleconferencias semanales impartidas por expertos en todos los aspectos del desarrollo de la misión. En Slack y por teléfono, habían debatido diferentes objetivos de exploración hipotética. Finalmente, se decidieron por la idea de interceptar e inspeccionar un objeto interestelar tipo 'Oumuamua, una misión diferente a cualquier nasaHabía intentado. En Pasadena, durante las reuniones finales del seminario, esperaban diseñar una nave espacial capaz de determinar de dónde provenía dicho objeto y si contenía los componentes básicos de la vida. Luego presentarían su plan de misión y diseño de nave espacial a un panel de revisión de veteranos de exploración espacial acusados ​​de destrozarlo.
"Entonces, ¿realmente vas a tratar de averiguar de qué sistema vino esta cosa?" Wessen le preguntó al grupo. En la pizarra, escribió la pregunta: "¿De qué estrella o región de formación de estrellas se originó el objeto?" Miró teatralmente lo que había escrito. "Ni siquiera sé cómo harías eso", dijo.

"Con tres mediciones de isótopos diferentes y la información de trayectoria y la metalicidad", dijo Jesse Tarnas, un candidato a doctorado en ciencias planetarias de la Universidad de Brown. "Creo que es factible limitar potencialmente el núcleo del clúster del que podría haber venido".

¿Hace cuatro mil millones de años? Wessen preguntó. "¿Y crees que fue en línea recta desde entonces?"

"No", dijo Tarnas. “Pero, mira, caracterizas tres composiciones isotópicas diferentes. . . . " Esbozó una estrategia: usar telescopios para deducir, a partir de la luz que se refleja y es absorbida por el objeto, de qué metales está hecho; emparejar esas observaciones con estrellas a lo largo de su trayectoria; hacer una suposición educada sobre su sistema de origen.

Desde el fondo de la sala, otro miembro del Equipo A, uno de una docena de observadores, expresó su escepticismo. "Realmente va a ser difícil hacer eso", dijo. "Y si vas a la nasay decir eso, y hay alguien en la comunidad de exoplanetas allí, te dirán que el objetivo no va a funcionar ". Desde el comienzo del seminario, los expertos de JPL habían estado explicando a los investigadores cuán difícil sería su misión. Encontrar un objetivo fue el primer desafío: incluso suponiendo, de manera optimista, el descubrimiento de un objeto interestelar por año, el equipo podría tener que esperar veinte años para encontrar un candidato con la velocidad y trayectoria correctas. Sería imposible, además, saber de antemano cuál era el objeto o cómo podría comportarse. Podría ser una cáscara inerte a toda velocidad por el espacio; alternativamente, congelado y como un cometa, podría despertarse con el calor del sol, arrojando gas, polvo, hielo y granos fatales para cualquier sonda que se acerque. Después de descubrir el objeto,

En Left Field, Wessen y los investigadores se abrieron paso a través de estas complejidades y otras. Ocho horas después, la gran pizarra blanca, de cincuenta pies de ancho y que se extiende desde el techo hasta el piso, estaba llena de marcadores de borrado en seco. Al día siguiente, también se cubrieron seis pizarras blancas.
El Seminario de Verano de Ciencia Planetaria existe porque el presupuesto de la nasa es pequeño en relación con los costos de la exploración espacial. Como resultado, la agencia no toma decisiones de exploración unilateralmente; sus ideas de la comunidad de ciencia planetaria se aglomeran. Cuando el financiamiento lo permite, emite "anuncios de oportunidad" a laboratorios, universidades y corporaciones estadounidenses, solicitando sus ideas. Las instituciones que envían lanzan sus propios concursos internos; las mejores propuestas, que llegan a la nasala sede de las docenas, luego se "compiten" entre sí, "se seleccionan" a un puñado para un mayor desarrollo y se reducen a un dúo final para una competencia cara a cara. Si se selecciona una nave espacial y una misión, cientos de millones de dólares fluirán al equipo ganador, y las carreras y las vidas se transformarán. Muchos científicos planetarios pasan décadas tratando de despegar algo, y la mayoría no lo logran.
Las propuestas de misiones reales tienen miles de páginas; desarrollar uno requiere años de trabajo y una importante financiación para la investigación. Los estudiantes en el seminario experimentan el proceso en miniatura. Crean una "matriz de trazabilidad científica", un documento que muestra cómo los objetivos, las hipótesis, los instrumentos y la trayectoria de una misión encajan como un todo sin fisuras. Al diseñar su nave espacial, utilizan el mismo software y metodologías que se emplean en proyectos de vuelo reales de miles de millones de dólares. Al final, entregan su presentación a algunos de los mismos tomadores de decisiones que evalúan las propuestas a gran escala. Si bien las misiones de los seminarios de verano no despegan, contribuyen al lento refinamiento de los conceptos a lo largo de décadas. El trabajo produce regularmente trabajos publicados en revistas revisadas por pares, y los instructores a menudo desarrollan misiones ellos mismos.Trident , una misión de Tritón actualmente en competencia por la selección de la nasa .)



Cuando los participantes llegan al campus de JPL, descubren que consta de alrededor de un centenar de edificios, grandes y pequeños, agrupados a lo largo de las montañas de San Gabriel. En las cavernosas bahías altas, se construyen naves espaciales; En el patio exterior de Mars Yard, los rovers se prueban en terreno marciano simulado. La Instalación de Operaciones de Vuelo Espacial es el centro de control de misión para naves espaciales a través del sistema solar; recibe datos de trayectoria y ciencia de sondas lejanas y devuelve instrucciones. Los ingenieros lo llaman el Centro del Universo.
El edificio 301, donde se encuentra la Fundición de la Innovación, es más anodino. Contiene cubículos, salas de conferencias, refrigeradores de agua y oficinas para el Equipo A centrado en la planificación y otro grupo, el Equipo X, que se especializa en el diseño de naves espaciales. En la oficina de Wessen, un globo de la luna se sienta cerca de un cráneo alienígena de plástico; una copia de "Los diez mandamientos especiales para un aspirante a cazador de planetas", firmada por su autor, Clyde Tombaugh, el descubridor de Plutón, cuelga en la pared, cerca de un documento científico firmado por Jan Oort, quien planteó la hipótesis de la existencia de un nube de cometas y otros desechos espaciales que rodean el sistema solar. Desde detrás de su escritorio, Wessen explicó que ganar la aprobación de la misión no es un esfuerzo puramente científico. Muchos de los encargados de juzgar propuestas de misiones carecen de antecedentes científicos; son nombrados políticos, contadores, gerentes e ingenieros. Los planificadores no pueden justificar la inclusión de un espectrómetro de infrarrojos térmicos solo en función de su notable rango de longitud de onda; También deben explicar a un contador por qué el dispositivo es rentable. En última instancia, dijo Wessen, la única forma de vender una misión altamente técnica a las partes interesadas con antecedentes diversos, a menudo no técnicos, es contar una historia. En el seminario de verano, cita el modelo de narración utilizado por el estudio de cine Pixar, cuyas historias se conceptualizan a través de un proceso de seis pasos: a menudo los antecedentes no técnicos son para contar una historia. En el seminario de verano, cita el modelo de narración utilizado por el estudio de cine Pixar, cuyas historias se conceptualizan a través de un proceso de seis pasos: a menudo los antecedentes no técnicos son para contar una historia. En el seminario de verano, cita el modelo de narración utilizado por el estudio de cine Pixar, cuyas historias se conceptualizan a través de un proceso de seis pasos:

1. Había una vez una vez. . .
2. Todos los días . .
3. Un día . .
4. Por eso. . .
5. Y por eso. . .
6. Hasta que finalmente. . .

En el seminario, Wessen ayuda a los investigadores a refinar sus historias. El diseño de la nave espacial es el siguiente. Kelley Case, jefe de la Oficina de conceptos de Innovation Foundry, me condujo por el pasillo hasta el centro de diseño del proyecto Team X. Rubio y con gafas, Case, que es casi completamente desconocido fuera de JPL, es uno de los líderes más influyentes en la exploración espacial estadounidense. Como la "jefa de métodos de diseño conceptual" del laboratorio, su trabajo es ayudar a refinar y mejorar los diseños propuestos de naves espaciales. Su equipo ha trabajado en "cubesats" (satélites del tamaño de un automóvil que se miniaturizan en maletines), rovers construidos para explorar túneles lunares y sondas encargadas de buscar vida dentro de las columnas de Encelado, la luna de Saturno que estalla su océano interior en espacio. En 2019, la nasa ‘s Uno CubeSat Marte Cubo, concebido en la Fundición de Innovación, demostró ser revolucionario cuando, durante una serie de sobrevuelos marcianos de alta precisión, transmitieron datos a la Tierra mientras el aterrizador InSight aterrizaba en el planeta. Los avances del proyecto en miniaturización podrían hacer que las futuras misiones en el espacio profundo sean un orden de magnitud menos costoso. En 2022, Innovation Foundry lanzará su próxima nave espacial principal, que explorará el asteroide metálico Psyche, que se cree que es el núcleo de un antiguo protoplaneta destruido.

Dichos diseños se unen en lo que parece un aula de informática de la escuela secundaria. Las pizarras blancas se montan sobre hileras llenas de estaciones de trabajo de computadora; una pequeña señal encima de cada monitor designa un elemento de misión particular: "sistemas de comando y datos", "térmico", "mecánico", "potencia", "costo", "telecomunicaciones", "propulsión", etc. En la parte delantera de la sala, un pequeño cartel describe las cinco etapas de dolor de Elisabeth Kübler-Ross. El diseño de un subsistema de naves espaciales, explicó Case, también implica la negación, la ira, la negociación, la depresión y la aceptación. Las compensaciones son dolorosas. Si llevas demasiados instrumentos científicos, agotarás el poder; agrega demasiada protección térmica y limita la capacidad de lanzamiento; recopila demasiados datos y no tendrás forma de almacenarlos o devolverlos a la Tierra. El dinero también es un límite: la ambición debe sopesarse frente al ahorro. "No quieres ser la ardilla chata", dijo Case. "Esa es la ardilla que no pudo tomar una decisión". Las compensaciones deben hacerse de manera reflexiva, decisiva y coherente.

En una sala de conferencias en el Marriott Courtyard, en el centro de Pasadena, los participantes del seminario se enfrentaron a estas complejidades. Después de dos días de reuniones con Wessen y el Equipo A, Kimberly Moore, Ph.D. Candidato a la ciencia planetaria en Harvard y líder de la misión, había comenzado a preguntarse si era posible una cita con un objeto interestelar. Eran las 10:45 p.m.Moore y los otros investigadores, reunidos alrededor de mesas unidas llenas de protectores contra sobretensiones, botellas de cerveza y tazas de café, estaban en sus computadoras portátiles, sacando papeles de cometas de períodos largos, que se balancean cerca de la Tierra una vez cada varios siglos. Es casi seguro que tal cometa sería más lento y más predecible que un objeto interestelar, o ISO ¿Sería mejor ir tras uno de esos? ¿Era realmente posible responder adecuadamente a la pregunta de si un ISO contenía compuestos orgánicos?

"No está claro para mí que podamos proponer una misión a un objeto interestelar y obtener una ciencia digna con el estado tecnológico que tenemos ahora", dijo Moore. "Aunque los ISO son llamativos, no quiero seguir adelante con una misión que tiene una propuesta poco elaborada y débil".

Quizás probar la inverosimilitud de una intercepción ISO fue valioso en sí mismo. "Un resultado nulo sigue siendo importante", señaló Alexander Thelen, un químico atmosférico de cabello rizado. "Hace que la gente no tenga que reinventar la rueda".

Exprimir el éxito del fracaso es una tradición en la exploración espacial. En 1989, justo después de que la sonda espacial Galileo abandonara la Tierra y comenzara su viaje a Júpiter, la antena de alta ganancia de su lado no se abrió a su diámetro total de seis pies. Sin ella, no se podrían enviar datos. Los ingenieros de JPL encontraron una manera de usar su antena de baja ganancia del tamaño de una lata de café; Durante los siguientes trece años, Galileo descubrió un campo magnético dentro de Ganímedes, la única luna que se sabe que posee uno, confirmó la existencia de un océano de agua salada dentro de Europa y observó cómo un cometa, Shoemaker-Levy 9, se sumergía en la atmósfera joviana.

"Oh, mierda", dijo alguien desde la mesa. Se había volcado una botella de agua y se estaba vaciando en el teclado de la computadora portátil de Moore. Moore lo levantó y lo inclinó para que el agua fluyera por un costado. Se dirigió a Kristie Llera, investigadora del Instituto de Investigación del Sudoeste, y le preguntó sobre el Gran Telescopio de Encuesta Sinóptica, en Chile, y cómo podría permitir la misión que intentaban despegar.
Por la mañana, el equipo había decidido seguir con el plan de objeto interestelar. Incluso las misiones robóticas son empresas humanas; Los investigadores querían hacer algo emocionante, y nadie había interceptado un ISO antes. Llegaron al centro de diseño del Equipo X alrededor de las nueve. Moore y Samuel Courville, el geofísico que lideraría la fase de diseño, se sentaron en una mesa al frente de la sala; los otros investigadores se sentaron en sus estaciones de trabajo designadas, cada uno junto a un ingeniero del Equipo X.


Moore se puso de pie y, usando PowerPoint, guió al grupo a través de la misión, a la que llamaron Bridge to the Stars. Su objetivo era interceptar un objeto interestelar de rápido movimiento y sondearlo. Al hacerlo, esperaban determinar si los componentes básicos de la vida estaban dispersos entre los diferentes sistemas estelares, si otros sistemas eran químicamente similares al nuestro y si se habían formado de la misma manera que el nuestro. Después de detectar un visitante interestelar, lo evaluarían rápidamente, luego lo lanzarían dentro de los seis meses, haciendo contacto entre el cinturón de asteroides y el sol. Su nave espacial, a su vez, lanzaría un "impactador", un proyectil especialmente diseñado, encargado de estrellarse contra el objeto y lanzar pequeños fragmentos al espacio. (Los miembros del equipo acordaron este aspecto del plan solo después de una larga discusión. ) La nave espacial apuntaría sus instrumentos a la eyección, estudiando su composición, buscando los ingredientes necesarios para la vida. Teniendo en cuenta las velocidades involucradas, la naturaleza incierta del objeto en sí y el peligro que representan los escombros para una nave espacial, el plan era ambicioso. Pero, concluyó Moore, la ciencia era sólida. El punto débil era el impactador. "Hablamos de esto anoche", dijo Moore. “La única forma de hacer que esto funcione es con un impacto. Estamos abiertos a cualquier cosa. Solo queremos dar en el blanco ". "Hablamos de esto anoche", dijo Moore. “La única forma de hacer que esto funcione es con un impacto. Estamos abiertos a cualquier cosa. Solo queremos dar en el blanco ". "Hablamos de esto anoche", dijo Moore. “La única forma de hacer que esto funcione es con un impacto. Estamos abiertos a cualquier cosa. Solo queremos dar en el blanco ".

Alfred Nash, el ingeniero principal del Equipo X, miró desde detrás de las gafas y un bigote de herradura. Comenzó a dirigir el equipo a través de una discusión sobre las dificultades técnicas. "¿Por qué hay una posibilidad mejor que incluso de que no funcione?" preguntó.

"Las posiciones de apuntado", respondió Charles Budney, un ingeniero de naves espaciales experimentales, y uno de los dos instructores permanentes del seminario. "Es bastante difícil para nosotros maniobrar en posición sin-"

"Lo siento", dijo Nash, interrumpiendo. “Solo tuve un pensamiento asombroso. ¿Por qué no hacemos lo que hacen en la Fuerza Aérea y lo pintamos con un láser y utilizamos tecnología de orientación? En 2005, una misión llamada Deep Impact, también diseñada por JPL, había utilizado un sistema de este tipo para lanzar un impactador similar en un asteroide.

"Pero el objeto Deep Impact era diez veces más grande y diez veces más lento", dijo Moore.

Nash asintió sin inmutarse. "Tenemos trescientos cincuenta y cinco minutos de calidad", dijo. "Sé que estás preparado para la tarea".

En el centro de diseño del proyecto, las decisiones fluyen hacia afuera desde el frente de la sala. Una elección hecha por el investigador principal, Moore, en este caso, con Courville como la gestión del proyecto y "captura de plomo", viaja primero a la estación de "costo", luego a las estaciones que representan todos los demás componentes de la nave espacial. Con el tiempo, todas las estaciones interactúan. La propulsión habla con el poder; negociación térmica con instrumentos, y orientación con costo. El equipo de costos encuentra el dinero que necesita organizando intercambios con y entre las otras estaciones. La sala estaba sofocante; El aire acondicionado no funcionaba. A medida que el costo y la masa fluctuaron, el centro de diseño adquirió la atmósfera ruidosa y estresada de un piso comercial.

En una habitación contigua, Noah Hammond, un estudiante graduado en ciencias planetarias, estaba con Stephen Krach, un ingeniero del Equipo X. Habían estado trabajando en un modelo de computadora de la nave espacial y habían encontrado un problema espinoso. Debido al riesgo de que una pieza de eyección pudiera destruir su sonda, el equipo decidió operarla en lo que llamaron el modo de "tubo doblado": en lugar de almacenar datos y devolverlos de una vez, después de la cita, la información se transmitiría de regreso a la Tierra tal como entró. Para que esto funcione, la antena de la nave espacial necesitaría estar fija en la Tierra en todo momento. Mientras tanto, los instrumentos tendrían que enfrentar el objeto, y los paneles solares tendrían que enfrentar al sol. La antena, por lo tanto, necesitaría poder girar en cualquier dirección, girando a través de trescientos sesenta grados de libertad en un eje,

El diseño complejo se había vuelto difícil de visualizar y manipular en una pantalla de computadora, por lo que Hammond y Krach se habían retirado al escondite de Lego en la habitación contigua. Hammond hundió las manos en un recipiente de plástico transparente, recogiendo bloques, que comenzó a romper juntos. Lentamente, de bloques azules, rojos, blancos y amarillos, construyó la antena; el montaje de la pluma; y el cuerpo principal de forma cuadrada, con sus paneles solares, refuerzos y cámara. Durante un tiempo, voló la nave espacial para ver cómo la antena podría ajustarse a varias trayectorias. Luego lo llevó de regreso a la habitación principal y lo sostuvo en alto.

"Esta es nuestra nave espacial!" el anunció. Sofocando sus escritorios, los ingenieros e investigadores aplaudieron.

Otro grupo había estado luchando con un desafío diferente. La misión se estaba desarrollando para cumplir con los requisitos de un programa de la nasa llamado Nuevas Fronteras, una iniciativa exploratoria en la que la agencia lanza naves espaciales robóticas que cuestan entre quinientos millones y mil millones de dólares cada una. Las reglas para una propuesta de misión de Nuevas Fronteras están rígidamente definidas; Una de ellas es que sus diseñadores deben estar completamente seguros de que se cumplirán sus objetivos científicos. Esto planteó un problema. ¿Podría el equipo realmente garantizar que su impactador no fallaría? La posibilidad de fracaso contaría en su contra cuando se evaluara la misión.

Nash había estado considerando el tema por un tiempo. Finalmente, se le ocurrió una idea. "¡Bwahahaha!" él dijo. Se acercó a Moore y Courville. Las reglas de Nuevas Fronteras, explicó, contenían una cláusula de "opción de mejora de la ciencia". Además de los objetivos científicos clave, las propuestas podrían describir datos adicionales que podrían obtenerse durante una misión, como una especie de bonificación oportunista.

“Entonces”, dijo, “si puede justificar la existencia del impactador sin que tenga que impactar, es decir, toma una foto de alta resolución u otra cosa, entonces puede tener una 'opción de mejora científica' para analizar el datos que entran, en caso de que lleguen ". Bajo este nuevo esquema, el impactador no sería, oficialmente, un impactador; en cambio, sería una cámara de misión esencial. "Es un vehículo de reconocimiento de proximidad que podría convertirse en un impactador", continuó Nash. “No pueden sumar puntos contra eso. ¡Estás usando las reglas del juego para tu ventaja! Estás tomando tu cosa menos defendible y moviéndola a tu espacio más defendible ".

El objetivo del proceso del Equipo X es "cerrar" el diseño de una misión. Durante el almuerzo, Nash explicó que cualquier diseño podría considerarse cerrado cuando es autoconsistente: "A funciona con B funciona con C funciona con D". Levantó su botella de agua para su consideración, señalando sus diversos elementos. “Tiene cuatro o cinco partes. No todos interactúan entre sí, pero algunos sí. Este pequeño tubo cabe en la tapa. . . . " No todas las naves espaciales que cruzan el umbral del centro de diseño del proyecto Team X cierran; La habitación ha visto muchas ardillas planas. Pero, al mediodía del día siguiente, la nave espacial ISO se había cerrado, sus componentes estaban en sintonía con sus objetivos, sus objetivos de acuerdo con las reglas, su diseño bajo masa y bajo presupuesto.
El último día del seminario, Moore se paró en la Sala C del área segura del Equipo X, presentando la misión a la junta de revisión de siete personas. Tres minutos después de su charla, estaba explicando cómo los astrónomos podrían esperar detectar un objeto interestelar cada año utilizando los telescopios actuales. "Con la tecnología futura, ese número podría aumentar a dos por año", dijo.


"Entonces, ¿solo hemos detectado uno?" preguntó Louise Prockter, directora del Instituto Lunar y Planetario, uno de los principales centros de investigación de la nación dedicados a la ciencia planetaria.
"Solo hemos detectado uno que definitivamente podemos probar que estaba en una trayectoria desde fuera de nuestro sistema solar", dijo Moore.

"Entonces, ¿por qué supones que vamos a detectar más?"

Moore dirigió la pregunta a Peter Buhler, un postdoc de JPL. "Hay muchos modelos teóricos", dijo Buhler. "La cadencia de detección que esperamos ver de estos modelos es de aproximadamente uno cada tres o cinco años".

Curt Niebur, el científico del programa de Nuevas Fronteras, intervino. "Dices que es uno cada tres o cinco años, pero Kimberly dijo un par por año". Cada propuesta de Nuevas Fronteras aterriza en el escritorio de Niebur en la nasa ; Uno de sus trabajos es separar la ciencia de la ciencia ficción. "Mi preocupación acerca de esto es que debe tener una campaña de observación para encontrar su objetivo", dijo. "El dinero no te lleva al Hubble".

Moore todavía estaba en la diapositiva uno de cuarenta y cinco, pero Prockter y Neibur ya habían identificado una debilidad central en el concepto de misión. La misión asumió que otras instituciones mantendrían una campaña indefinida en tierra para encontrar objetos interestelares. Pero la nasa no controla los telescopios del mundo; incluso conseguir que el telescopio espacial Hubble, propiedad de la nasa, ayude en la búsqueda requeriría la aprobación de un panel de científicos y una directiva del jefe de la división científica de la agencia. "Esa es una tarea difícil, pero, entonces, empeora", dijo Niebur. "Porque la nasa no controla Pan- starrsy Géminis, esos son financiados por la National Science Foundation. La lección que quiero que todos lleguen aquí es que hay mucha inercia que superar ". Niebur continuó: “Tienes que trabajar muy duro para que otras personas inviertan en lo que estás tratando de hacer. En un entorno competitivo, si sigue adelante con una propuesta con la afirmación de que "ya hacen esta ciencia, por lo que no tenemos que preocuparnos por eso", quedará destrozado. . . . Reunir grandes colaboraciones como esta, que cruzan divisiones en la nasa , que también cruzan agencias, es un desafío, y tienes que reflejar ese desafío en tu plan ”.

La presentación, que debía durar noventa minutos, concluyó después de ciento sesenta y dos. Los estudiantes fueron liberados y los panelistas se reunieron solos para discutir lo que habían visto.

"He estado involucrado en muchos de estos", dijo Kim Reh, subdirector de la oficina de exploración de misiones del sistema solar JPL. “Respondieron todas las preguntas y tenían una o dos capas por debajo de lo que estaban hablando para proporcionar una justificación. Y trabajaron en equipo ". Aún así, concluyó: "No estoy seguro de que respondieron la pregunta: ¿Por qué esta misión y por qué ahora?"

Julie Castillo, científica investigadora del laboratorio, estaba preocupada por la supuesta prevalencia de objetos interestelares en el sistema solar. "Creo que hay muchos problemas con sus estimaciones", dijo.
"Creo que sería absolutamente innovador para ellos estar listos para lanzar en seis meses", dijo Prockter. "No hay una manera factible de hacer que eso suceda". Los panelistas se rieron. (Prockter, quien es el investigador principal de la propuesta de la misión Trident, es graduada del Seminario de Verano de Ciencia Planetaria).

"Digamos, 'La detección, el lanzamiento y la misión parecen ambiciosos en su línea de tiempo y suposiciones'", dijo otro panelista.

"Esa es una forma mucho mejor de redactarlo", dijo Prockter.

Cuando los estudiantes regresaron, los panelistas comenzaron con las fortalezas de la misión, especialmente dadas las limitaciones de tiempo. De los tres meses de teleconferencias, y con solo cuatro días en persona juntos, habían elaborado una propuesta seria. (La tarea será aún más difícil este año: en medio de la pandemia de coronavirus, el seminario se reúne por completo en una videoconferencia). Castillo calificó la misión de "valiente"; Prockter lo describió como "verdaderamente interdisciplinario". La presentación había sido profesional, el equipo cohesivo.

Randy Herrera, subdirector de ingeniería y formulación de sistemas de proyectos de JPL, fue el primero en dar las malas noticias. "La cosa con la que estaba luchando cuando me senté por primera vez fue, ¿qué, exactamente, iba a hacer su misión?" él dijo. "Si lo hubiera resumido, habría sido como: detectar un ISO; sacar la nave espacial del almacenamiento; lanzar la nave espacial; llegar a un punto en el que puedas lanzar el impactador; ver el impacto; y tomar medidas ". ¿Pero de qué se trataba todo esto? El equipo necesitaba una base inicial, una historia, una razón de ser, para dar sentido a su plan extraordinario.

Esa noche, el grupo salió a tomar algo para celebrar la semana, la presentación, la misión y otra. La ciencia planetaria es un campo de nicho, y solo unas pocas escuelas en el país tienen departamentos dedicados a ella; Las reuniones son especiales. Moore no podía quedarse mucho tiempo: había empacado esa mañana para volar a una boda en todo el país. Aún así, en los meses posteriores, los investigadores se mantuvieron en contacto, escribiendo documentos y dando charlas sobre su trabajo. Un miembro del equipo, Sierra Ferguson, un estudiante de doctorado en la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio en la Universidad Estatal de Arizona, estaba repasando sus notas cuando encontró una respuesta al comentario de Herrera sobre la historia perdida de la misión. Había escrito una versión el primer día del seminario, cuando Randii Wessen le explicó el método Pixar. Siguió la fórmula. "Había una vez,

. . . Hubo un visitante de otro sistema solar que vino a saludar. Todos los días, los científicos en la Tierra apuntaron sus telescopios hacia el cielo para aprender más sobre este visitante. ¿Es como nuestro propio sistema solar? ¿Cómo es diferente? Entonces, un día, los científicos decidieron que para aprender más sobre este objeto tendrían que visitarlo de cerca en el espacio. Por eso, un grupo de científicos diseñó una nave espacial. . . . Y debido a eso, se lanzó una misión como Bridge. . . .

Fue duro, pero habría mucho tiempo para el refinamiento.

FUENTE: Agencias
 

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